Mars kan avgjøre mye

Å se mot medaljene, eller kikke over skulderen etter trusler for topp fire? Liverpools fire kamper i mars kan avgjøre mye i forhold til om det er naturlig å se oppover eller nedover på tabellen.

Superoptimistene tenker gull, skeptikerne tror fortsatt at de røde fra Anfield kan rote bort topp fire. En vil forvente en del svar på hvem som kan få rett i løpet av de resterende kampene i mars, mot Manchester United, Cardiff, Sunderland og Tottenham.

United er 11 poeng og 23 mål bak med ti kamper igjen å spille. Normalt skal det være nok, men med hjemmeseier på Old Trafford til søndag vil nok de lokale fortsatt ha et håp. Minst uavgjort for Liverpool og det er en konkurrent mindre å tenke på for de med tilholdssted på sørsiden av Stanley Park.

Noe av det samme med Spurs. Tottenham må vinne på Anfield 30. mars dersom de skal ha et realistisk håp om å ta igjen Gerrard & Co.

De to kampene mot Cardiff og Sunderland skal normalt gi seks poeng, men så var det det med desperate lag som ligger under nedrykksstreken.

Hvis Liverpool unngår tap i kampene mot Manchester United og Tottenham blir det minst topp fire i årets Premier League, den sjansen tar jeg. Jeg er klar over at Everton med seier i sine hengekamper vil være foran de to andre rivalene, men likevel, en ubeseiret mars i ligaen vil gi plattform til minst kvalifisering til Champions League.

En vil kunne hevde at uavgjort er et resultat som både Manchester United og Liverpool kan leve med førstkommende søndag. Et hardt presset United og David Moyes kan si at det er et hederlig resultat og en fortsettelse av en ubeseiret kamprekke i ligaen, mens Brendan Rodgers og hans mannskap vil konsolidere sin posisjon. Jeg tror imidlertid ikke det blir tenkt slik i noen av leirene.

Måten de helrøde har spilt på i de tre siste ligakampene, hvor en snudde kampen i London mot Fulham og scoret seiersmålet på overtid, stadig greide å komme tilbake etter lekkasjer i forsvaret mot Swansea og så gikk i strupen på et bra Southampton, tyder på at det er nok av dem på Melwood som fortsatt tror at man ikke bare kan komme til Champions League. Det er også en genuin tillit til at man er gode nok til å stikke avgårde med selve pokalen.

United vil for en gangs skyld slå nedenfra foran Stretford End. Uten at de viser gnistrende fotball er de ubeseiret på sine fire siste ligakamper, har alle sine offensive nøkkelspillere tilgjengelig, og de vil lukte blod.

På de 14 bortekampene som Liverpool har spilt denne sesongen er det totalt blitt scoret 54 mål, og en vil ventelig få solid betalt hvis en skulle få inn et 0-0 resultat førstkommende helg.

Liverpool og Rodgers traff godt med å bruke en diamant på midten og Luis Suarez og Daniel Sturridge på topp sist i Southampton, og det skal bli spennende å se hva han går ut med på Old Trafford. Hva det enn er blir jeg overrasket om det ikke blir offensivt.

Dette er et system som jeg tidligere har etterlyst for å prøve å få maksimalt ut av trioen Coutinho, Suarez og Sturridge. Philippe Coutinho har imidlertid vært ujevn etter nyttår, og kampen ble først drept etter at formsterke Raheem Sterling kom inn for brassen.

Jeg tror Raheem blir foretrukket fremfor Philippe denne gangen, og at løperguttene Allen og Henderson vil spille sammen med Gerrard. Lucas er kampklar igjen, men det vil være en overraskelse om han ikke er på benken fra start av. SAS er bankers, mens det er mer usikkert hvordan Brendan setter det hele opp.

Jeg hadde en god følelse foran siste kamp på sørkysten, da jeg så for meg at et forsvar som hadde sluppet inn tre mål på Anfield ville skjerpe seg i Southampton. Det gjaldt ikke minst Daniel Agger, som ble byttet ut, noe som må føles rimelig fornedrende for en skadefri midtstopper. Om forsvaret ikke føltes vanntett på St. Mary’s reiste man seg bra og jeg har en mistanke om at det blir den samme bakre fireren mot United. Mamadou Sakho er friskmeldt og vil nok snart være inne igjen, men jeg tror manageren velger det «gamle» paret Skrtel/Agger til heksegryta i Manchester.

For det lukter svidd før et møte som vil bety mye for begge lag. Nå vil Manchester United mot Liverpool aldri være en uvesentlig fotballkamp, men seier for gjestene her og en kan begynne å fokusere framover og oppover heller enn fortsatt å kaste et og annet blikk over skulderen.