MÅLSCORER:  Philippe Coutinho har nettet i alle Liverpools tre siste kamper, og er med 30 mål den mestscorende brassen i Premier League – noensinne.

– Beste brasilianer etter Neymar

Juninho er full av lovord om mannen som har tatt målrekorden hans.

Utlikningen mot Stoke i helga sørget for at Philippe Coutinho nå er brasilianeren med flest scoringer i Premier League-historien.

24-åringen satte inn sitt 30. ligamål og overtok tronen etter Middlesbrough-ikonet Juninho Paulista (44), som spilte på Riverside i tre perioder mellom 1995 og 2004 og scoret 29 ganger i Premier League.

– Jeg er kjempeglad for at han tok rekorden min. Jeg kan ikke tenke meg noen bedre; rekorden kunne ikke vært i bedre hender, sier Juninho til Daily Mail.

– I en annen klasse

VM-vinneren i 2002 ble hentet til Nordøst-England fra São Paulo som 22-åring, og vet godt hvor stor forskjellen på fotballen er fra hjemlandet. Derfor er han spesielt imponert over Liverpools nummer 10.

– I England må man være i stand til å tilpasse seg tempoet. Man må bli vant til hvor fort det går. Det er likner ikke noe annet man har opplevd tidligere, forklarer han.

– Coutinho kan bli ansett, etter Neymar, som den beste spilleren i Brasil. Han er i en annen klasse, og han fortjener alt han oppnår fordi han har jobbet veldig hardt for det.

Juninho beskriver Coutinhos tankemønster og bevegelser som noen av hans største fordeler.

– Hvis man har god nok spilleforståelse, kan man finne ledig rom på banen, og ettersom ting går så fort i England, er spillet ofte veldig åpent. En av Coutinhos beste kvaliteter er egenskapen han har til å finne ledig rom.

– Folk tror at en spillertype som det vil få det tøffere med å tilpasse seg engelsk fotball enn for eksempel spansk, men i England fant jeg mye mer rom enn jeg gjorde i Spania. Intensiteten er der, men dersom du kommer deg fri fra den første bølgen med press, åpner banen seg opp, sier Juninho.

Kunne havnet i Liverpool

Den 168 centimeter høye ballkunstneren avslører at han faktisk kunne fortsatt karrieren på Anfield etter sin første periode i Middlesbrough var over i 1997.

– Hvis jeg kunne dra tilbake i tid, ville jeg aldri forlatt engelsk fotball på det stadiet, sier 44-åringen.

Han reiste isteden til Atlético Madrid, hvor han to år senere ble lånt tilbake til Middlesbrough for én sesong, før noen nye låneopphold i henholdsvis Vasco da Gama og Flamengo i hjemlandet.

– Jeg hadde muligheten til å dra til Liverpool i 1997. Manageren (Roy Evans) snakket med faren min, men jeg hadde allerede blitt enig med Atlético Madrid, forklarer han.

– Vrient å si nei til Barça eller Madrid

I dag er det heller Coutinhos fremtid som blir spekulert foran hvert overgangsvindu. Drar den lille magikeren til Barcelona om sjansen byr seg?

– Det er en vanskelig avgjørelse. Liverpool er en enorm klubb også, selvsagt, men når Barcelona eller Real Madrid eller Bayern München kommer, er det vrient å si nei, sier Juninho.

– Men han har tilpasset seg så bra i engelsk fotball. Det vil kanskje hjelpe ham med å avgjøre at han blir værende i England.