– Vi må spille direkte mot dem

West Bromwich’ manager sier hardt arbeid og god organisering er oppskriften på den gode statistikken mot Liverpool.

Tony Pulis røpte så lite som mulig under sin pressekonferanse før ligaoppgjøret på The Hawthorns søndag.

Om skadesituasjonen uttaler 59-åringen at det er «én eller to spillere med blåmerker og smeller», men laget har ingen ute med mer seriøse problemer.

– Vi skal se dem på trening i dag. Vi har en ekstra dag på oss, så de store avgjørelsene blir tatt i morgen, noe som er bra.

To strake tap

Det er nesten en måned siden West Bromwich, som har imponert denne sesongen og ligger på 8. plass, vant sist. 3–1 over Arsenal midtveis i mars er fulgt opp med 0–0 borte mot Manchester United og tap for Watford (0–2) borte og Southampton (0–1) hjemme.

Pulis legger ikke skjul på at laget har «overprestert» – med ni hjemmeseire har de flere enn blant annet Manchester City – men sier enkelt at målet ut sesongen er å plukke flest mulig poeng.

– Det har det alltid vært, samt å varte opp med gode prestasjoner. Dette kommer til å bli en veldig, veldig tøff kamp. De har mye å spille for. Og vi må sørge for at vi står godt imot. Og når vi får ballen, må vi spille raskt, direkte gjennom banen, som vi gjorde mot Arsenal.

– De kommer til å presse oss, legger manageren til, og påpeker spesielt hvor viktig det er at spillerne sine er presise med den første pasningen – for å ikke gi etter for Liverpools gegenpress.

Den lille formnedturen er ikke noe som skremmer Pulis før et slikt oppgjør, selv om det har vært frustrerende å ryke mot lagene like bak seg de siste rundene.

– Vi visste at da vi at avslutningen ville bli vanskelig. Vi møtte Southampton som havnet på topp ti i fjor, og nå møter vi Liverpool. Så møter vi mesterne (Leicester). Og deretter det som nok blir de nye mesterne, Chelsea.

– Spillerne må nyte utfordringen

Pulis skjærer en bekymret grimase når statistikken hans mot Liverpool trekkes frem.

– Jeg hadde håpet på at du ikke ville dra opp det. Ja, la oss håpe det fortsetter denne helga, svarer han avsluttende.

Nå har nemlig waliseren, inkludert tiden i Stoke, Crystal Palace og West Bromwich, spilt åtte hjemmekamper mot Liverpool i Premier League. Ingen av dem er tapt.

Hele fem av dem har endt uavgjort, og rødtrøyenes seier over West Bromwich i oktober var Liverpools første trepoenger mot Pulis siden 2011.

– Hvis man legger til sammenlikningen med Arsenal, så har vi alltid gjort det veldig bra mot dem. Det viktigste er at vi får satt opp et velorganisert lag, og så må spillerne gå ut og jobbe hardt og nye det, nyte utfordringen. Videre med Leicester og det som gjenstår, blir alle hjemmekampene tøffe for oss, sier Pulis.

Tre av dødballsterke Albions fire mål mot Liverpool under Pulis er faktisk scoret er forsvarsspillere: Craig Dawson, Jonas Olsson og Gareth McAuley. Kampen mot de røde byr på to vidt forskjellige spillestiler, der West Bromwich er laget med færrest riktige pasninger (218) i snitt i ligaen, som er under Liverpool (477).

– De er med i «miksen». Det er seks lag som kjemper om de fire plassene, så det er herlig å følge med på gjennom TV-skjermen, kommenterer han om Klopps mannskap.

– Ingen problemer mellom oss

De færreste blir overrasket om Pulis, som av WBA-ankeret Claudio Yacob nylig ble sammenliknet med Atlético Madrid-manager Diego Simeone, havner i et nytt munnhuggeri med Liverpools tysker på sidelinja.

Etter 2–2-kampen på Anfield i desember 2015 tok de ikke hverandre i hånda i etterkant grunnet store uenigheter seg imellom. Men duoen hadde en god tone på Anfield i høst.

– Det blir ingen problemer mellom oss. Han er en konkurransemann og vil at laget sitt skal vinne, i likhet med meg selv, og det er ingen problemer fra denne siden, sier Pulis med et glimt i øyet.

Han har god forståelse for at Liverpool, som ledet Premier League før nyttår, falt ut av tittelkampen i vinter.

– Som alle andre så har de slitt med skader. Og det flyter ikke på samme nivå hele tiden, med opp- og nedturer gjennom sesongen. Man må akseptere at man vinner noen kamper og spiller bra, og man spiller dårlig og taper, eller at man spiller bra og fortsatt taper. Slik er fotballen.