BEREDT:  Simon Mignolet sier han jobber enda hardere enn normalt for å være klar dersom han blir tilkalt.

– Å gi opp er ikke et alternativ

Simon Mignolet om livet som andrekeeper, fremtiden, Salah og sine arbeidsoppgaver.

Den belgiske sisteskansen, som har sett de 13 siste ligakampene fra benken, har ikke vært på banen siden West Bromwich slo rødtrøyene ut av FA-cupen på Anfield i januar.

– Det er frustrerende, selvsagt, for du ønsker å være en del av det. Men du er nødt til å kjempe for å være en del av laget.

– Dessverre er det en del av fotballen at du må akseptere manageren avgjørelse når du ikke får spille, uansett hvor vanskelig det måtte være. Etter det dreier alt seg om laget og klubben, og å forsøke å pushe dem fremover, sier Mignolet i et intervju med Goal.

I hardtrening – og heier frem lagkompisene

Han fylte 30 år i mars, og situasjonen i Liverpool gjør at mange tror det går mot klubbytte til sommeren. Selv påpeker Mignolet at ting kan endre seg raskt, og at det ikke er aktuelt å klage og gi opp nå.

– Det er en annerledes utfordring for keepere. Det handler mer om å være mentalt forberedt og å ha selvtilliten til å steppe inn når du trengs, forklarer han.

– Jeg kan ikke fortelle sjefen at «vel, jeg har ikke spilt på tre måneder, så jeg er ikke klar». Sånn fungerer det ikke. Jeg er nødt til å jobbe som jeg pleier, eller enda hardere, på trening for å være hundre prosent beredt til å komme inn.

– Fra mitt ståsted handler det om å støtte resten av laget fra benken og i garderoben. Det er ikke enkelt ettersom du selv ønsker å være en del av det, men samtidig ønsker du ikke å gjøre stemningen vanskelig eller å gjøre det mer vrient for guttene som spiller.

– Jeg forsøker bare å fokusere på min egen jobb: arbeide hardt på trening. Og ved å gjøre det, forsikrer jeg forhåpentligvis at alle er på tå hev, slik at det bidrar litt for laget.

Keeperne samarbeider

Konkurransen med Loris Karius har sendt belgieren periodevis inn og ut av laget, men han ler av tanken om at det er ondt blod mellom ham og den nye førstekeeperen.

– Sånn er livet. Verden på utsiden vil se på det som rivalisering. Men vi er lagkamerater. Vi har samme mål, slår Mignolet fast.

– Wardy (Danny Ward) sa det i begynnelsen av sesongen: Jobben vår er å gi Liverpool den beste målvakten de kan ha. Og det betyr ikke én, ikke to, men hele keeperavdelingen. Det oppnår man bare ved å jobbe hardt og pushe hverandre. Og deretter er det opp til manageren.

Mignolet begynte sesongen som fast brikke på laget i ligaen, før han mistet plassen i vinter, mens i Champions League har Karius stått hele veien – etter playoff-runden i august.

Selv føler Mignolet at han med de gode prestasjonene i topp-fire-kampen i fjor har spilt en viktig rolle i Liverpools lange vei til turneringen, hvor laget nå har et svært godt utgangspunkt foran semifinalereturen.

– Kan slå hvem som helst

– Jeg føler at jeg har bidratt. Jeg ser tilbake på forrige sesong, til vinterperioden. Det var ikke sikkert at vi skulle klare topp fire. Vi måtte kjempe mange harde kamper og grave dypt. Jeg husker de bortekampene, mot Watford, Stoke, West Brom. Vi måtte komme oss gjennom de kampene, og jeg spilte min rolle i det.

– Så hadde vi Hoffenheim (i kvalifiseringsrunden), og det var tøft. I den første halvtimen på bortebane kunne hva som helst ha skjedd. Jeg reddet en straffe, vi var under press, men gjorde jobben. Og siden det har vi hatt en veldig god turnering.

– Helt siden vi begynte Champions League-sesongen, visste vi at vi kunne nå langt. Vi er et cuplag. Over to kamper har vi vist at vi kan håndtere det.

– Fra begynnelsen sa vi at vi kunne slå hvem som helst, og at vi ikke trenger å være redde for noen, spesielt med spillerne vi har på topp. Over to kamper gir det oss en strålende sjanse i ethvert oppgjør. Det har vi sett i at vi har kommet til semifinalen. Og hey, når du først er i semifinalen, så ønsker du ikke at det skal stoppe der, gjør du?

Fra benken hadde Mignolet orkesterplass til Salahs vanvittige opptreden mot Roma tirsdag. Der gjorde egypteren sitt mål nummer 42 og 43 i Liverpool-trøya.

Magiske Salah gir alt på trening

– Da han kom, visste alle at han var en god spiller. Men det var ikke mange som trodde at han ville score så mange som han har gjort – som en kantspiller i tillegg!

– Grunnen til at han er helt utrolig, i mine øyne, er først og fremst at han spiller på vingen og likevel kommer inn og scorer alle de målene. Og for det andre holder han på ballen veldig bra, noe som er spesielt for en kar som ikke er den høyeste. Han er veldig god med beina, du klarer ikke å ta ballen fra ham selv om han har ryggen mot mål, og det gjør det mye enklere for forsvaret å gi ham ballen og deretter pushe oppover.

– Arbeidskapasiteten hans er også «spot on». Sammen med Bobby (Firmino) og Sadio (Mané), de er like viktig defensivt som offensivt for oss.

Sisteskansen forteller at trioen «elsker å jobbe hardt», noe han ser på nært hold hver dag.

– Du kan se det i kampene de spiller og på trening. Noen ganger tror man kanskje at superstjerner tar det rolig på trening, men med disse er det helt motsatt. De elsker ethvert sekund av fotballen de spiller, hvert mål de scorer, uansett hvilken scene de er på. De er alltid på hundre prosent på trening.

– Å spille mot dem på trening hver dag er ikke bare gøy, men fra mitt ståsted også en stor utfordring. Du lærer mye av slike spillere.

– Van Dijk var verdt ventetiden

Mignolet snakker også varmt om forsvarets nye leder i Virgil van Dijk.

– Han var verdt ventetiden! Han er en leder, sier landslagskeeperen.

– Han forsikrer oss om at vi er organiserte eller at vi skal pushe fremover, og tilstedeværelsen hans på høye baller er enorm. Han avverger som oftest faren før den oppstår.

Nervøs på benken

Så hva nå – hva skjer videre for Mignolet? Han legger ikke skjul på at benketilværende ikke er behagelig.

– Når du er 30 år gammel, ønsker du å spille fotball. Det er ikke noe poeng i å si noe annet. Jeg liker ikke å sitte på benken fordi jeg blir mer nervøs der enn når jeg spiller!

– Det er ikke noe for meg. Selvfølgelig ønsker man å spille, men jeg har tre år igjen av kontrakten, og jeg er en Liverpool-spiller. Det eneste jeg tenker på, er treningen min, de store kampene som venter og VM med Belgia.