KNALLSESONG:  Raheem Sterling har scoret 16 mål og slått sju målgivende pasninger på 27 kamper i ligaen denne sesongen. I Champions League står han med fire mål på seks kamper.

Før kamp i motstanderleiren:– Kan ikke ha med en som ikke tåler å bli buet på

Raheem Sterling har storspilt i Manchester City-trøyen denne sesongen. Men ikke på Anfield.

– Så stresset som Sterling har vært, er det enten å få orden på ham eller la vær å bruke ham. Du kan ikke ha med en som ikke tåler å bli buet på, konstaterer VG-journalist og Manchester City-supporter Knut Espen Svegaarden. 

Siden den kontroversielle overgangen fra Merseyside til Manchester har Sterling spilt seks kamper mot gamleklubben, og har fortsatt til gode å score et mål i oppgjørene.

Da Liverpool slo City 4-3 i januar, var han igjen en skygge av seg selv: 23-åringen kom verken til skudd eller hadde en vellykket dribling, han pådro seg gult kort og ble byttet ut med 20 minutter igjen. 

– Hvis piping har hatt en effekt, har den stort sett vært motsatt. Når Martin Andresen og Steffen Iversen ble pepet på, ble de bare bedre. Men en kamerat var på den forrige kampen, og han sa det faktisk hadde en effekt på Sterling. Det er ikke veldig ofte det skjer, men hvis det er tilfellet, forstår jeg om han blir vraket, sier Svegaarden. 

ERSTATTER:  Skulle Raheem Sterling bli vraket, blir han sannsynligvis erstattet av Bernardo Silva. Portugiseren, som hadde en svært imponerende Champions League-sesong med Monaco i fjor, har denne sesongen startet elleve ligakamper og fem kamper i Champions League for de lyseblå.

Kampen om å vinne midtbanen 

VG-journalisten mener nøkkelen til å vinne kampen kan være å skaffe seg overtaket på midtbanen – kanskje lagdelen som har fungert aller best i Pep Guardiolas suverene oppstilling denne sesongen. 

– Der har City i utgangspunktet en fordel. De har den beste midtbanen i ligaen. Skal du ha en sjanse mot City, må du stoppe David Silva og Kevin De Bruyne. Det er dem som har styrt hvordan laget spiller, forklarer «Svea», før han tilføyer: 

– Silva har vært veldig vanskelig å få tak på de siste kampene. Han var ekstremt god mot Everton. 

I den kampen slo den elegante spanjolen to målgivende pasninger, i et oppgjør den suverene serielederen var nettopp det: suverene.  Til tross for at de «bare» vant 3-1, hadde de hadde 82 prosent ballbesittelse, og ledet med tre allerede før pause. 

Spår fartsfylt kamp

Mot Liverpool forventer han seg en helt annen kamp. 

– Everton er ikke like gode i det gegenpresset. Er det to lag som spiller ganske likt i ligaen, så er det City og Liverpool – tre mann i angrep, høyt press, det skal fort fremover og du har fire av de raskeste spillerne i lgiaen i Mané, Salah, Sterling og Sané. Det kommer garantert til å skje mye, spår han. 

City trives svært dårlig når de reiser til Liverpool. Ikke siden 2003 har de vunnet en kamp på Anfield, mens de nå har tapt de fem siste i den røde delen av Liverpool. 

Svegaarden spår et kampbilde der Liverpool går rett i strupen på de lyseblå. 

– Kjenner jeg den banen, stemningen og publikumet der, er det å prøve og ryste City fra start av med et vanvittig trøkk slik det har vært noen av kveldene på Anfield. Det er ikke noe sjokk om det skjer igjen. 

Jesus inn for Agüero 

Guardiola bekreftet på tirsdagens pressekonferanse at Sergio Agüero ikke blir spilleklar til den første kampen. Dermed er det duket for Gabriel Jesus, som scoret mot Everton, fra start. 

– Jeg tror kanskje det kan være en fordel. Han er grusom å spille mot, og gjør det fryktelig vanskelig for forsvarerne fordi han jobber mye hardere. Nå har Agüero skjønt at han må jobbe han og, men Jesus er en helt annen spisstype på den defensive biten, forklarer City-supporteren. 

SKADET:  På nyttårsaften landet Gabriel Jesus i spagaten i kampen mot Crystal Palace, og var ute i halvannen måned med en lyskeskade. Siden det har han bare startet tre kamper for City, men har scoret to og slått én målgivende pasning i kampene.

Derimot er det usikkert hvem som kommer til å spille venstreback, ettersom Fabian Delph er skadet og Benjamin Mendy bare nylig har kommet tilbake fra en alvorlig skade. 

Sannsynligvis står det mellom Aymeric Laporte eller Oleksandr Zintsjenko. 

– Det er den eneste posisjonen der City konstant har hatt utskiftninger, og der er det en usikkerhet. I de kampene de er fullstendig overlegne, spiller det ikke så stor rolle. Da blir backene som midtbanespillere. Først når du blir presset ser du det, påpeker han. 

Uavhengig av hvem som får plassen av Guardiola, får han en formidabel oppgave i å stoppe Mohamed Salah. VG-journalisten legger ikke skjul på at det kan bli en viktig duell i kampen. 

– Får han tak på backen sin, er det ikke så lett. Hittil er det bare Young som har håndtert ham – backen må ligge veldig tett og være heldig i starten av kampen. Kommer han løs er det nesten umulig å stoppe ham, vurderer han.