FØRSTE DAG:  Keita gjennomførte en liten treningsøkt sammen med fysisk trener Conall Murtagh onsdag.

Keitas reise fra Guinea til Merseyside

Gérard Houllier var mannen som sørget for at Naby Keita ble lagkamerat med Sadio Mané i Salzburg.

Naby Keita er født og oppvokst i Koleya, et distrikt i Guineas hovedstad Conakry. Det ligger helt på tuppen av landet, like ut mot Atlanterhavet på landets vestlige side. 

Naby var fotballgal fra ung alder, og startet i Horoya AC, et av landets mest suksessfulle lag sammen med naboen Haifa FC.

Men før det unge midtbanetalentet hadde kommet seg opp på førstelaget, bestemte han seg for å reise til fransk fotball for å nå sitt fulle potensiale, en rute mange unge afrikanere tar i sin søken etter suksess. 

I en alder av 16 år vendte han nesen mot Europa for prøvespill i lag som Lorient og Le Mans, men ble avvist av begge lag. I den daværende Ligue 2-klubben Istres fikk han imidlertid sjansen. Det skulle bli en personlig suksess, og han scoret i debuten i en 4–2-sier over Nimes. 

Gérard Houllier med anbefaling

Den første sesongen i Frankrike endte med nedrykk, men ungguttens prestasjoner gikk ikke ubemerket hen. Tidligere Liverpool-manager Gerard Houllier hadde en rolle som global fotballsjef for Red Bull, og var den som foreslo at energidrikkens klubb i Salzburg skulle hente Keita. 

Guineaneren fortsatte sin gode utvikling, og i 15/15-sesongen slo Keita for alvor gjennom som en av de største talentene i europeisk fotball. 

I Salzburg fikk også Keita en ny venn, som senere skulle bli avgjørende for overgangen til Liverpool – Sadio Mané.

– I begynnelsen fikk jeg ikke starte, og det var veldig frustrerende. Jeg likte det ikke, og det gjorde det vanskeligere å finne seg til rette. Men Sadio sa: «Min lillebror, ta det med ro. Sjansen din vil komme og når det gjør det, kommer du til å gjøre det beste utav det.», forteller han til Liverpoolfc.com.

PRESENTERT:  Onsdag ble Naby Keita presentert som Liverpool-spiller, men er ikke formelt klar før 1. juli.

20 mål på 81 kamper, to titler i østerriksk Bundesliga og to Østerrikske cup-triumfer ble fasiten for Keita i RB Salzburg før han tok steget videre til søsterklubben RB Leipzig i Tyskland. Igjen tok han fort nivået, og tiltrakk seg fort interesse fra andre klubber.

Etter bare én sesong, med 8 mål på 31 kamper, la Liverpool FC inn bud. Klubbene kom til slutt til en enighet, men avtalen innebar at først et år senere – denne sommeren kunne Keita endelig tre på seg den røde drakten. 

Etter et år med venting er han på plass på Anfield, og røde supportere verden over vil glede seg til å se den allsidige midtbanespilleren ta sine første spark på ballen når preseason kjøres igang neste uke.