HELTEMØTE:  Naby Keïta beskriver det som et sjokk da han fikk møte Steven Gerrard på Melwood i juni.

– Det var en stor overraskelse

Liverpools nye nummer 8 fikk overrakt drakta av selveste Gerrard.

Det ikoniske draktnummeret hadde stått ledig siden Steven Gerrard forlot de røde i 2015 da Naby Keïta ankom Liverpool i forrige måned. Og vel fremme på Melwood ble 23-åringen møtt av klubblegenden.

– Det var en overraskelse for meg, forteller Keïta til Liverpool Echo.

– De hadde foreslått at jeg skulle bruke det nummeret, men da jeg kom hit den dagen visste jeg ikke at Steven skulle være på Melwood. Det var et stort sjokk! Jeg var opprømt over å bli overrakt drakta av ham. Jeg har sett på Steven Gerrard gjennom oppveksten og beundret ham, så det var en spesiell dag.

– Steven fortalte meg: «Alle vil være her for deg, vi skal alle hjelpe deg med utviklingen». Jeg er her for å lære og vokse som spiller.

– Ønsket å være som ham

På gata i Guinea var det ofte Gerrard det handlet om. Keïta spilte ikledd rød trøye og latet som han var scouseren.

– Jeg er midtbanespiller, og Steven Gerrard var alltid sjefen på laget, så det var nødt til å bli ham, sier den ferske Liverpool-spilleren.

– Som guttunge pleide jeg å spille i gatene i en Liverpool-skjorte. Det kunne ikke være andre enn Steven Gerrard da jeg spilte. Jeg ønsket å være som ham.

– Legger ikke ekstra press på meg selv

At han nå skal spille med nummer 8 foran The Kop, er noe som naturlig nok betyr mye. Det handler ikke bare historikken på Anfield, men pappa Sekou bar også tallet i sine yngre dager.

– Sett tilbake på barndommen er 8 et nummer jeg alltid har likt. Det er også nummeret som min far hadde da han spilte fotball, så det er spesielt for meg. Han var aldri heldig nok til å få spille profesjonelt, men han spilte på et brukbart amatørnivå i Guinea.

– Jeg er klar over at det er et stort nummer her i Liverpool, og jeg er veldig spent på å bruke det. Jeg vet det var Stevens nummer, men jeg kommer ikke til å legge noe ekstra press på meg selv. Det jeg fokuserer på, er å prestere bra for denne klubben og bidra for laget, sier Naby.