ØYNER SUKSESS:  Georginio Wijnaldum er ikke i tvil om hva Liverpool FC er i stand til.

– Vi konkurrerte i realiteten aldri med Manchester City

Men denne sesongen beskriver Georginio Wijnaldum en helt annen stemning i troppen.

I et ekslusivt intervju med Chris Bacombe i Telegraph blir Gini Wijnaldum til å begynne med spurt om man ikke må få til å vinne et trofé denne sesongen. Nederlenderen er krystallklar: 

– Du tror vi ikke vet, eller tenker det? Ingen trenger å fortelle oss hva vi må gjøre. Vi spiller for Liverpool. Det er alltid vår intensjon å vinne. Alle spillerne her ønsker å konkurrere i toppen og vinne. Manageren trenger ikke å fortelle oss at vi ønsker å vinne et trofé. Vi spiller ikke for Liverpool for å ikke vinne. Med all respekt, vi spiller ikke for et lag som sloss mot nedrykk og tror det er umulig. Vi vet hva vi kan gjøre. 

– Vi har vært så nære allerede. Vi har gjort alt for å vinne noe, men faktum er at det ikke er så enkelt. Det er mange gode lag som også vil vinne de samme trofeene. 

Forstår de høye forventningene

Etter å ha brukt mest penger i sommer av alle Premier League-klubbene, samt full pott på de fire første kampene, er naturlig nok forventningene høye til rødtrøyene. Det kan Wijnaldum forstå. 

– Grunnen til at alle snakker om dette året er på grunn av signeringene. Forventningene fra utsiden er mye større enn tidligere, fordi vi har brukt penger. Vi mistet Coutinho, men signerte tre eller fire toppspillere. Om Chelsea eller Arsenal gjorde dette, er jeg sikker på at det ville vært det samme, at folk sier at de måtte vinne. Det er forståelig at de ser dette i Liverpool og har sine meninger. 

– Men sannheten er også av vi har hatt en prosess. I årene før har ingen egentlig snakket om oss på denne måten. Nå har vi vært gode i Champions League, så vi har fått smake litt på suksess. 

Også innad i klubben er det en spesiell stemning denne sesongen. 

– Du kunne se at manageren og spillerne var fulle av energi da de kom tilbake fra ferie – selv de som var med i VM. Etter å ha nådd finalen (i Champions League) vil vi ha mer. 

– Kanskje er forventningene for høye. Vi konkurrerte i realiteten aldri med Manchester City i Premier League forrige sesong. Når du er 25 poeng bak er det ikke konkurranse. 

– Men alt jeg kan si deg som spiller er at jeg er glad når en spiller som Virgil Van Dijk signerer og går inn i garderoben, for da tenker du «ja, vi kan faktisk oppnå noe med dette laget».

Jeg er glad når en spiller som Virgil Van Dijk signerer og går inn i garderoben, for da tenker du «ja, vi kan faktisk oppnå noe med dette laget».Georginio Wijnaldum

– Vi gjør alt vi kan. Jeg kan bare si at vi håper å klare det. Det er ikke noe poeng å gå gjennom denne sesongen og si: «Kom igjen, kom igjen, vi må vinne noe, vi må vinne noe». vi er nødt til å gjøre de riktige tingene for å få oss inn i den posisjonen, for å få den sjansen. Å se så langt framover er feil. 

Har en annen mentalitet enn forrige sesong

– Forrige sesong var det situasjoner der, jeg vil ikke bruke ordet panikk, men selvtilliten kunne forsvinne, forklarer Wijnaldum. 

– Vi hadde problemer. Det var øyeblikk i kamper hvor vi ledet 1-0 og følelsen var at motstanderen kunne komme til å score. Nå føles det som motstanderen har et stort problem om vi leder 1-0.

Virgil Van Dijk har fått mye av æren for at Liverpool har forbedret seg defensivt, men Wijnaldum mener laget som helhet har forbedret seg.

– Så klart har Virgil gjort en stor forskjell. Siden han kom inn har vi sluppet inn færre mål. Men vi har forandret oss mye som lag. Jo mer man er sammen som et lag, jo bedre blir man. Vi presser bedre nå, og du føler forbedringen på trening. Ingen kan gjøre det alene. 

– I øyeblikkene vi ikke spiller bra, får vi ikke mange sjanser i mot. Om du ser på kampen mot Crystal Palace borte, hadde vi ikke mange sjanser før straffen vår. Det var vanskelig, men vi forhold oss rolige og forsvarte oss bra.

Denne egenskapen å vinne på dårlige dager er noe han tidligere har misunt andre klubber. 

– Jeg så noen kamper hos City forrige sesong der jeg synes de ikke var på sitt beste, men fortsatt vant. Chelsea hadde det året før. Det er hva vi trenger. Det er der de ekstra fem eller ti prosentene kommer fra, spesielt når du spiller rundt 50 kamper i alle turneringer. Ingen lag kan spille på topp i 50 kamper. Gjennom sesongen vil du ikke spille bra hele tiden. Du vil ikke skape mange sjanser i hver kamp, men om du stopper motstanderen fra å få sjanser vil du vinne mer.

Georginio Wijnaldu trekker fram forrige kamp mot Leicester som et eksempel på en slik kamp. Mot Tottenham på lørdag vil det bli annerledes, tror han.  

– Mot Leicester var det ikke veldig bra. Det vil bli vanskelig å vinne om vi ikke forbedrer oss mot Spurs. De vil være gode, uten tvil. 

Kunne vært Tottenham-spiller

Forrige sesong hadde Liverpool en helsvart dag på Wembley mot Tottenham Man tapte 4-1 i en kamp som var preget av dårlig organisering bakover og individuelle feil. 

– Ikke en god dag, erkjenner Wijnaldum som så kampen fra tribunen etter å ha skadet kneet like før. 

– Jeg liker Tottenham som lag. Dembelse, Eriksen, Son, Alli. Jeg kunne nevnt de alle. Vi er i en liknende situasjon der vi prøver å jage toppen. 

MIDTBANEKRIG:  Georginio Wijnaldum sto over bortekampen mot Tottenham, og kom inn som innbytter i Anfield-kampen i februar. Etter alt å dømme spiller han fra start mot Eriksen&co lørdag.

Faktisk kunne nederlenderen ha endt i Tottenham før han signerte for Liverpool i 2016. 

– Jeg møtte Pochettino da jeg forlot Newcastle. Jeg bare følte Liverpool ønsket å komme til en enighet raskt. Tottenham har de siste årene vist kvalitetene spillerne og manageren har. 

– Jeg ser på Tottenham som et lag som oss, som ønsker å spille god fotball. De ser alltid etter løsninger i kampene og spiller som oss. Det er grunnen til at folk sier at dette er en stor kamp. Med den situasjonen vi er i, sier de at det gjør kampen enda større. 

– Jeg ser ikke på det sånn. Forrige sesong vant vi ikke noen av disse bortekampene mot topp seks. Året før tapte vi ikke en eneste mot resten av topp seks. Begge gangene endte vi på fjerdeplass. Vi vil åpenbart forandre på det denne sesongen, men vi kan ikke si at én kamp er mer viktig enn andre. Vi er nødt til å være konsekvente mot alle. 

Etter en serieåpning med forholdsvis enkel motstand, vil Wijnaldum og resten av laget virkelig få sin ildprøve den kommende perioden. I løpet av under en måned skal man møte både Spurs, PSG, Chelsea (to ganger), Napoli og Manchester City.

– Det ville hjulpet å vinne, men manageren har holdt bena våre på bakken siden starten av sesongen. Alle er opprømt over Liverpool, men uansett hva som skjer vil han ikke la oss fly ennå. Sesongen er lang.