DESPERAT POENGJAKT:  Stoke kommer til Anfield på lørdag med alt å spille for.

– Alle vet hva som står på spill

Stoke står med begge beina godt nedi nedrykksgjørma foran turen til Anfield.

Det er to lag med vidt forskjellige utgangspunkter som møtes foran The Kop lørdag. Liverpool, på tredjeplass, har naturlig nok Champions League-semifinalen i bakhodet, mens Stoke ligger under streken, jakter desperat på poeng og er avhengig av hjelp.

Situasjonen er nemlig dramatisk: Stoke bekler 19.-plassen med like mange poeng (29) som Southampton på plassen foran, men sørkystklubben har én kamp til gode. Og den samme fordelen har også Swansea (33 poeng) på 17. plass, Huddersfield (35) på 16. og West Ham (35) på 15. plass.

– Et snev av håp

Dersom mannskapet til Paul Lambert skulle tape for Liverpool, er de dermed nødt til å vinne begge sine siste kamper for å fortsatt ha håp om å unngå nedrykk. Og det innebærer at resultene i de andre kampene går Stokes vei i helga, for med Swansea-seier mot Chelsea, samt poengfangst for lagene på 35 poeng, vil håpet være ute.

Med en eventuell seier på Anfield og full pott i innspurten havner Stoke på 38 poeng.

– Vi befinner oss i en situasjon der vi virkelig trenger å vinne alle våre tre siste kamper for å ha en mulighet; vi må definitivt vinne to bare for å ha et snev av håp, forklarer Lambert på pressekonferansen før kampen.

– Det er en enorm mengde press på oss, men vi har ingen andre valg enn å dra nytte av det.

Denne sesongen står laget med seks seire, elleve uavgjort og 18 nederlag i Premier League, og de har sluppet inn flest mål (65) av samtlige.

Omfavner presset

Lambert, som ble ansatt i midten av januar etter at Mark Hughes fikk sparken, så laget sitt vinne 2–0 over Huddersfield hjemme i den første kampen, men siden er det blitt seks uavgjort og fem tap.

Det inkluderer tunge poengtap begge de siste rundene, hvor 1–0 ble til 1–1 mot både West Ham borte og Burnley hjemme.

Nå står de overfor Liverpool (b), Crystal Palace (h) og Swansea (b) i ligainnspurten.

– Personlig elsker jeg presset. Hvis du ikke liker den delen, så tror jeg du driver med feil idrett. Enhver spiller og manager må jobbe under press. Sånn er businessen vi befinner oss i, sier skotten videre.

– Som gruppe påvirker det oss ikke. Jeg vil ikke si at det er nerver, bare nervøs energi. Vi vet alle hva som er på spill. Vi lar oss ikke skremme av det; vi kommer til å omfavne det og gjøre vårt beste.

Lambert uten tap på Anfield

Stoke har aldri vunnet en Premier League-kamp på Anfield, men statistikken til Lambert der kan gi dem et håp: Sist han var på besøk, i januar i fjor, vant han 2–1 i FA-cupen med Wolverhampton, og sist han var her i Premier League-sammenheng, tilbake i september 2014, så han sitt Aston Villa vinne 1–0.

På fem turer til Anfield som manager har Paul Lambert faktisk aldri tapt. Tre seire og to uavgjort, med totalt 9–5 i målforskjell, er fasiten.

– Jeg har hatt litt flaks også! Jeg vant der som spiller i tillegg. Statistikken min der er ganske god, og det er en av de arenaene som «føles riktig». Spillerne mine har hatt noen gode prestasjoner der.

– Dette er en ikonisk bane å reise til og spille fotball på, blant de aller beste, med strålende atmosfære, og det er noe en spiller bør inspireres av, men vi må være frampå.

Et godt tidspunkt å møte Liverpool?

På tampen av november vant Jürgen Klopps lag 3–0 på bet365 Stadium, etter scoringer av Sadio Mané og Mohamed Salah (2).

Nå håper Lambert og Stoke at tidspunktet de besøker Liverpool på – altså mellom semifinale-kampene i Champions League – kan hjelpe dem. Det forventes at Klopp vil rullere på laget.

– De kan ikke hvile dem alle sammen, påpeker Lambert.

– Om det er én eller to de kommer til å hvile, vet jeg ikke, det er opp til Jürgen. Vi må være aggressive og spille med høyt tempo. De har kanskje et øye på Roma-kampen, for Jürgen vet at det oppgjøret ikke er over.

Avspark i ligakampen mellom Liverpool og Stoke har avspark på Anfield lørdag kl. 13.30.