BLYTUNGT:  Etter 23 år ute av det gode selskap, rykket Stoke opp i 2008. Ti år senere går det mot Championship igjen.

Før kamp i motstanderleiren:Desperate Stoke kan rykke ned med tap på Anfield

Fire poeng opp, én kamp mindre spilt og tre kamper igjen – Stoke har kniven på strupen når de møter Liverpool.

– Denne kampen betyr alt. Stoke må vinne på lørdag for å ha noe som helst realistisk mulighet til å beholde plassen, medgir Runar Kvernen, Stokes supporterleder. 

Swansea, som innehar den siste trygge plassen i Premier League, ligger fire poeng foran Liverpools motstander. I siste serierunde skal Stoke spille mot nettopp Swansea, men waliserne har én kamp mindre spilt og et overkommelig kampprogram. 

Maksimalt kan Stoke ende på 38 poeng. Før den 36. serierunden ligger tre lag på 35 poeng – altså kan nedrykket bli et faktum med tap på Anfield. 

– Vi møter Palace og Swansea i de to siste, men de leste er utenfor rekkevidde med tap her. Da er det bare Swansea vi kanskje kan hente inn, men egentlig blir det bare teoretisk, erkjenner Kvernen. 

Får ros tross skrekkresultater 

Siden Paul Lambert tok over Mark Hughes' synkende skute, har han ledet laget i tolv ligakamper. Og bare vunnet én. 

Til tross for den blytunge rekken, er det ikke mange braktap å se tilbake på for manageren som ble regnet som Liverpool-aktuell da Brendan Rodgers tok over. Han har spilt uavgjort seks ganger, og bare tapt med mer enn ett mål for Manchester City og Arsenal. 

– Aggressiviteten er helt klart tilbake. Lambert har gjort en kjempejobb i å løfte gutsen, taklingene og løpskapasiteten til laget. Stoke er blitt mye bedre til å vinne dueller i eget felt, forklarer supporterlederen. 

Der den aller største forskjellen på Hughes og Lambert har vært, er den defensive organiseringen. 

Under Hughes slapp Stoke inn mer enn to mål per kamp i snitt. Under Lambert er snittet 1,25. 

– Han har tettet igjen bakover. Han har fått laget til å ligge tettere og mer komprimert, samtidig som han har fått satt opp mer kontringsspill. Vi forsvarer oss rett og slett bedre. Det er mer slik du kjenner gode, gamle Stoke, mener Kvernen. 

FÅR UNNGJELDE:  Mark Hughes skulle bli Southamptons redningsmann, men ser heller ut til å få den tvilsomme æren av å rykke ned med to klubber samme sesong. – Hughes viste seg å være en katastrofe, og mistet grepet på det hele. Han gjorde noen katastrofale spillerkjøp, ble sittende for lenge, og da er vi der vi er nå, oppsummerer Kvernen.

Sliter fremover

Derimot har Lambert ikke fått orden på den offensive biten. Under Hughes scoret laget nøyaktig ett mål per kamp i snitt, mens det er hakket under med Lambert bak roret. 

– Svakheten er åpenbar. Vi sliter med å score. Egentlig er de fleste på laget i bra form nå, men vi scorer ikke. Det skapes for få sjanser, og de vi får sliter vi med å omsette. Vi har ikke de avslutterferdighetene Liverpool har, konstaterer han. 

Den påstanden gjenspeiles i scoringstatistikken. Xherdan Shaqiri er lagets toppscorer med sju scoringer. Deretter følger Mame Biram Diouf med seks fulltreffere, og Eric Maxim Choupo-Moting, som er skadet, med fem. 

Kvernen mener det er toppscorer Shaqiri Klopp må holde et ekstra øye til på lørdag. 

TRUSSEL:  Peter Crouch er rukket å bli 37 år, men er nødløsningen Stoke ser til når de ikke finner nettmaskene. Han spilte 90 minutter mot Burnley sist, og er således høyaktuell for en startplass på Anfield. Han har scoret fire mål fordelt på elleve starter og 17 innhopp denne sesongen.

– Klopp er nok klar over Shaqiri sin mulige magi. Han har noen elementer av det Salah har, han kan lime ballen opp i hjørnet med venstrefoten, sier supporterlederen, som lanserer to tidligere røde som formspillere: 

– Joe Allen er kanskje lagets beste mann. Han river, sliter og jobber som en bikkje. Han er heller ikke helt ueffen på å komme seg til målsjanser og gå på gjennomløp. Også har du selvfølgelig Peter Crouch, selv om han ikke er helt på høyden. Du kan ikke overse ham. Hvis han får gå opp upresset på sju meter, er det fryktelig dumt for motstanderne. 

Dette gikk galt 

Uansett utfall på lørdag, har dette vært en katastrofesesong for et lag som er blitt vant til å havne midt på tabellen i Premier League. 

Den britiske avisen Telegraph meldte tidligere i uken at klubben har bestemt seg for å droppe å kåre årets spiller, ettersom det ville vært «upassende» basert på den grusomme sesongen. Kvernen mener det er en forutsett nedtur. 

– Lambert arvet en helt umulig situasjon. Han måtte kjøre en ekstra sesongoppkjøring i januar fordi stallen var for dårlig trent, og innførte blant annet mobilforbud fordi det var for lite fellesskap og dårlige holdninger. Ingenting fungerte, sukker han, og fortsetter:

– Stoke hadde en skral sesong i fjor. Da begynte varsellampene å blinke. Bunnivået har vært skremmende, og det er en situasjon det bør tas lærdommer av.