STORFORNØYD:  Virgil van Dijk sier han er veldig glad for å være i Liverpool.

– Føles som om jeg har vært her minst en sesong

Virgil van Dijk har opplevd mye siden overgangen i vinter.

Den nederlandske kjempen satte standarden da han i debuten ble matchvinner i Merseyside-derbyet foran The Kop i januar. Inkludert den imponerende 5–2-seieren over Roma har 26-åringen nå spilt 17 kamper i Liverpool-drakt.

Og inntrykket hans så langt, av klubben, lagkameratene, manageren og fansen, er upåklagelig.

Med få uker igjen av sesongen er Liverpool på tredjeplass i ligaen og står overfor en kjempemulighet til å nå Champions League-finalen. Etter euforien på Anfield tirsdag kveld var det imidlertid noe som fortsatt plaget van Dijk dagen derpå: baklengsmålene.

– Kunne ha vært enda bedre

– De to målene var fortsatt i tankene mine, sier han med kritisk blikk i et intervju med Telegraph.

– Det er fortsatt en god ledelse, men den kunne ha vært enda litt bedre.

Van Dijk forklarer at han etter kampen tenkte over hvordan det hadde vært med femmålsledelse foran returen. Han føler seg «alltid sikker» på at laget vil score, og med det utgangspunktet på Stadio Olimpico ville de røde vært bortimot sikret finaleplass allerede nå.

Liverpool viste samtidig at de, tross to sene baklengsmål, klarte å temme romerne og dominere kampen i lang tid. Etter pausen på Anfield spilte gjestene også mer direkte og brukte to spisser, forklarer van Dijk.

– Så presset var der allerede. Du kan slippe inn, for de er også et topplag, men å slippe inn to på de ti siste minuttene er bare frustrerende. Du kommer til å tenke på det fordi det var en så stor kveld, stor kamp og et strålende resultat å ta med seg til Roma. Men å slippe inn to på den måten, er en liten nedtur for alle sammen på en fantastisk kveld.

– Det er fortsatt et bra resultat. Hvis noen før kampen hadde spurt om du ville tatt 5–2, ville de fleste folk og spillere sagt selvfølgelig. Men som fotballspiller, som forsvarer, og som et lag, ønsker du ikke å slippe inn mål på den måten, med en straffe som egentlig ikke var straffe. Min mening – den teller egentlig ikke. Men ja.

– Jeg vet vi må være fornøyde med å kunne ta med 5–2 til Roma. Som forsvarer er det likevel litt frustrerende, sier han, vel vitende om at Barcelona røk ut der i kvartfinalen etter å ha ledet 4–1 fra første oppgjør.

– Du ønsker ikke å møte den trioen

Men returkampen betyr at Roma igjen må bryne seg på Mohamed Salah, Roberto Firmino og Sadio Mané. En rød scoring i Italia vil eventuelt sørge for at vertene må score fire ganger.

Liverpool-stopperen, som får bryne seg på dem daglig, beskriver trioen som et ordentlig mareritt å spille mot.

– Du trenger ikke å gi dem en sjanse, for de er så livlige, så skarpe foran mål. De assisterer hverandre, ingen er egoistiske, alle ønsker å gjøre det for hverandre.

– Arbeidet de legger ned på topp er i tillegg fenomenalt. Det går litt under radaren, jobben de gjør defensivt. Åpenbart har antall scoringer vært utrolig, men du ser at de jobber for oss alle, som hjelper mye. Det er et mareritt å spille mot de tre. Hvis du er en ballspillende midtstopper som ber om ballen, vet du at de tre kommer til å presse deg. Ikke én gang, ikke to, men gjennom hele kampen. Du ønsker ikke å møte de tre der.

– Jeg har definitivt en følelse av at vi alltid kommer til å score. Vi må bare spille på vår måte. Vi hadde den samme situasjonen mot Manchester City. Vi trenger ikke å dra dit og tenke på at vi kun skal forsvare oss.

Glad spillerstall med god kjemi

De røde har levert en rekke imponerende oppvisninger denne sesongen, og med van Dijk på laget er ikke prestasjonene akkurat blitt dårligere. Han skryter av kjemien på og utenfor banen, og mener det er en svært viktig brikke i Liverpools gode utvikling.

– Jeg har sett det noen ganger siden jeg kom hit. Man City-kampen (i Premier League) på hjemmebane, da jeg ikke spilte, og vi vant 4–3, og da vi spilte mot Porto borte, og de to oppgjørene mot Man City (i Champions League), som var fantastisk, og å se hva alle er kapable til når alle er på 100 prosent.

– Jeg har bare vært her i tre måneder, men det føles som jeg har vært her i minst en sesong, og jeg kjenner omtrent alle sammen så mye det er mulig. Alle kommer overens med hverandre, alle ønsker å kjempe for hverandre. Og det er også den gleden innad i laget som også hjelper mye i kampene.

– Alle her møter opp til trening med så mye glede, og selvfølgelig kampene, det hjelper også å vinne. Det er bare en herlig atmosfære og motivasjon her til å fortsette og jobbe hardt for hverandre.

Salah i verdenstoppen

På topp har angrepstrioen levert til en klar sekser på terningen, men de aller fleste overskriftene har omhandlet det egyptiske sommerkjøpet fra nettopp Roma. Van Dijk setter ham «helt der oppe» på spørsmål om hvor Salah befinner seg blant verdenseliten.

– Du må bare være ærlig. Denne sesongen har Mo vært utrolig. Tallene ljuger ikke, med målene han har scoret, og det som ving, og assistene han har. Det har allerede vært en vanvittig sesong for ham. Du vet ikke hva som kan skje. Han fortjener mye for måten han har fremstått i sin første sesong for Liverpool.

– Han er definitivt helt der oppe, akkurat nå, i sin nåværende form, sier van Dijk.

– De to i Spania (Messi og Ronaldo) har gjort dette i en årrekke, konsekvent, så det er kanskje noe Mo kan i fremtiden. Jeg håper det.

– Alt er av høy kvalitet

For at laget skal skinne, score og vinne, er det imidlertid ikke nok med tre profiler på topp. Van Dijk forklarer hvordan hele laget fungerer sammen, og spesielt hvordan de forsvarer seg som en enhet. Det inkluderer naturlig nok også angrepsspillerne.

– Alle gjør jobben sin, sier landslagsforsvareren.

Laget forflytter seg kollektivt oppover. Når motstanderen har ballen, er det de tre fremme som setter i gang presset.

– Jobben starter hos dem. Så bakover, gjennom midtbanen, til forsvaret. Forhåpentligvis ikke keeperen. Vi vet at vi må gjøre det sammen.

– Alle kan være fornøyde dersom vi vinner kampen fordi det er lagarbeid. Vi har noen målscorere som gjør jobben sin veldig bra, men det handler om alle sammen. Treningene vi har, de taktiske møtene vi har, alt er av høy kvalitet. Veldig bra, og jeg liker virkelig å være her.

– Har vært «non-stop crazy»

Oppturene har gjort starten på Liverpool-karrieren komfortabel for midtstopperen, som forteller hvordan Jürgen Klopp tok ham imot etter overgangen verdt 75 millioner pund fra Southampton.

– Jeg kom inn hit på første dag og hadde en samtale med sjefen. Han fortalte meg umiddelbart: «Du trenger ikke å tenke på noen prislapp, du er bare en fotballspiller, du kommer forhåpentligvis til å hjelpe oss med å oppnå mer i fremtiden, ikke noe mer. Du er en fotballspiller, du gjør også feil, du er et menneske, så bare gjør din greie.»

– Siden ankomsten min har det vært «non-stop crazy». Kamper, Champions League, med alle rundene og sjansen til å nå finalen. Det er utrolig, ikke bare for min egen del, men for laget, for fansen og klubben. Det var vært en berg-og-dal-bane, litt galskap, men jeg får tid til å tenke over det på ei strand et eller annet sted.