STOPPERPAR:  Virgil van Dijk og Joe Gomez har vært Liverpools stopperpar.

– Liverpool hadde ikke en forsvarskrise før jeg kom inn

Virgil van Dijk har fått mye av æren for forbedringene i Liverpools forsvar.

Da Liverpool la 75 millioner pund på bordet og sikret seg Virgil van Dijk da overgangsvinduet åpnet i januar, hadde laget sluppet inn 25 ligamål på 22 kamper. Et snitt på 1,13 baklengs per kamp. Etter at nederlenderen kom inn slapp laget inn 13 på 16 kamper – et snitt på 0,81.

Denne sesongen har laget forsvart seg strålende så langt. På sju kamper har det blitt tre baklengsmål – alle på bortebane.

– Det var ikke krise i forsvaret, sier Van Dijk et intervju med Daily Mail.

– En klubb ønsker å forbedre seg, og jeg er glad for at de ønsket meg, men det er ikke slik at jeg kom inn og alt endret seg. Det handler om guttene rundt meg.

Plages ikke av prislappen

Van Dijk er fortsatt verdens dyreste forsvarsspiller – men det bryr han seg lite om.

– Jeg lager ikke stort oppstyr om ting, men kan se ting i perspektiv. Det er en god egenskap å ha her i livet. En overgang til 75 millioner pund: dersom du ikke håndterer det, kan det gå galt på mange måter. Jeg vet at enkelte ting her i livet er viktigere enn om noen sier at jeg har gjort en feil i en kamp og ikke er verdt 75 millioner pund.

– Det er ikke noe jeg får gjort noe med. Jeg jobber bare hardt hver dag, og tar ting for det de er. Det er ikke alle nederlendere som er sånn – men jeg vet hva som er viktig og ikke viktig her i livet. Min kone og mine barn har vært førsteprioritet for meg, og det vil de alltid være. Så kommer fotball og andre ting.

MED BINDET:  Etter at Jordan Henderson og James Milner hadde forlatt banen var det Van Dijk som bar kapteinsbindet på Stamford Bridge forrige helg.

Perfekt timing?

Liverpool har vært gjennom et knalltøft program siden forrige landslagspause, og nå er City siste utfordring før enda en landslagspause. Dette er kanskje den tøffeste motstanderen hittil, men Virgil mener timingen kan være god.

– På en måte kommer City-kampen på et perfekt tidspunkt. Det var en tøff kamp borte mot Napoli, og for første gang denne sesongen fortjente vi å tape. Det positive er at vi kan slå tilbake mot det beste laget i Premier League, og jeg gleder meg.

– Aguero er en strålende spiss, som har alt. Du må være 100 prosent konsentrert mot slike spisser. Men så må du se på hva han har rundt seg. Det handler også om hvilken service han får fra de andre spillerne, og måten vi spiller på. Vi forsvarer oss ikke mot én spiller, men vi forsvarer oss sammen

– City har satt standarden. Det blir tøft for dem å vinne to år på rad, det har vist seg i Premier League. Vi vil gjøre alt det vi kan for å gjøre det så bra som mulig, og være en utfordrer som kan gjøre det tøft for alle. Vi må fortsatt ha respekt for City, men ikke frykte dem.

– Vi gjorde livet surt for dem forrige sesong. Hemmeligheten er å gjøre alt sammen. Presse sammen, forsvare seg sammen, og sørge for at alle er påskrudd. Alle er sultne på suksess, og vi må vise det på banen hver uke. Det gjorde de bedre enn oss forrige sesong.

Har troen denne sesongen

27-åringen mener en må tørre å være ambisiøs og si at en ønsker å vinne. Ellers er det ikke vits.

– Du må ha troen på at det skal bli ditt år. Dersom du ikke tror det, kan du like gjerne bli hjemme. Du spiller for Liverpool – en av de største klubbene i landet, og største klubbene i Europa. Du må ha ambisjoner om å kunne utfordre i alle turneringer du deltar i, sier han.

– Vi er fortsatt med i tre turneringer. Vi må ha troen på at vi kan slå alle. I Premier League handler det om å levere jevnt. Vi har startet bra, men vi må holde det gående. Alle her ønsker å vinne noe denne sesongen. Jeg ønsker å vinne noe. Jeg ønsker å ofre alt for det. Vi må vise det hver uke. Vi trenger ikke å se så mye på de andre, men se på oss selv.

Liverpool - Manchester City har avspark kl. 17.30 og sendes på TV 2 Sport Premium.