STORE SKO Å FYLLE:  Naby Keita er Liverpools første nummer åtte siden Steven Gerrard forlot Liverpool for spill i USA.

Slik sikret Liverpool Naby Keita foran resten av Europas storklubber

Sadio Mané ble viktig i prosessen med å overtale Keita til å velge Anfield.

Lørdag avslører The Times-journalist Paul Joyce, som normalt har god innsikt i det som skjer i Liverpool, hvordan klubben jobbet bak kulissene for å sikre Naby Keitas underskrift. 

Liverpool hadde speider på plass for å se på Keita allerede i 2014, da Red Bull Salzburg skulle ut i Champions League-kvalifisering mot Malmø i august. Guineaneren var ventet å starte for østerrikerne i en kamp der de skulle forsvare en 2–1-ledelse fra forrige oppgjør. 

Den da 19 år gamle Keita hadde signert for energidrikk-klubben fra franske Istres på anbefaling fra tidligere Liverpool-manager Gérard Houllier, og det skal fort ha blitt kjent hos større klubber, deriblant Liverpool, at han ville være en spiller verdt å følge med på. 

Mot Malmø spilte RB Salzburg uten en av sine stjerner, som da var på vei til Southampton for en sum på 11,8 millioner pund. Det var ingen andre ringere enn Sadio Mané, som senere skulle bli avgjørende for at Keita også tok turen til England. 

Unge Keita i nummer 8-skjorten noterte seg for et gult kort og ble byttet ut i pausen da Malmø tok seg videre til Champions League-spill med 3-0 i sekken. 

Signerte Wijnaldum istedenfor Keita

Liverpools representant på kampen var danske Mads Jørgensen. Jørgensen fant neppe mye å bygge videre på akkurat denne kampen, men han fikk oppgaven i å fortsatt følge den dynamiske midtbanespilleren. Og innen midten av 2015 hadde dansken blitt såpass imponert av Naby Keita at han i større grad valgte å involvere klubbens hovedspeidere Dave Fallows og Barry Hunter.

Sommeren 2016 ble Keita lagt fram som en reell mulighet for Liverpool, men det skulle vise seg å bli en vanskelig prosess. 

Han hadde en lang kontrakt i Salzburg, og planen innad i Red Bull-imperiet var å forflytte Keita til tyske Red Bull Leipzig. Istedenfor ble Georginio Wijnaldum signert for 35 millioner pund fra Newcastle.

Liverpool bygde med tiden en god relasjon til Keitas agentbyrå, Arena 11, som også representerer Mané. Det skulle vise seg å være svært avgjørende i å med tiden sikre signaturen til Leipzig-spilleren.

Om det er en spiller jeg ikke har noen tvil om at kan klare seg i enhver klubb i verden, så er det Naby.Ralph Hasettnhul

I sin første sesong i Leipzig markerte Keita seg fort som en av Europas fremadstormende talenter, og Bayern Munchen ønsket signaturen hans. Likevel klarte Liverpool over tid å selge inn overfor Keita hvordan klubben under Jürgen Klopp holdt på å bygge en ung og spennende spillerstall som han ville passe perfekt i. 

Her var Sadio Mané direkte involvert i å selge inn en visjon som Bayern ikke kunne matche. Han fortalte sin tidligere lagkamerat hvordan klubben hadde behandlet han, holdt løftene de hadde gitt og om Klopps arbeidsmetoder og hvordan det ville få det beste utav spilleren. 

Signert på grunn av sin allsidighet

I Østerrike og Tyskland har Keita spilt i mange forskjellige midtbaneroller, og den fleksibiliteten appellerte stort til Klopp. Det er sannsynlig at Keita vil figurere i flere sentrale roller denne sesongen. 

Ifølge Paul Joyce viser statistikken nettopp denne fleksibiliteten. På 58 bundesligakamper har han gjort 150 driblinger, skapt 79 sjanser, scoret 14 mål, gjort 12 assists, brutt 118 pasninger og gjort 146 vellykkede taklinger. 

– Han vil slutte seg til en allerede fantastisk spillerstall (i Liverpool), men om det er en spiller jeg ikke har noen tvil om at kan klare seg i enhver klubb i verden, så er det Naby, har Keitas manager i Leipzig Ralph Hasenhuttl sagt. 

At Keita til slutt havnet på Merseyside skyldes ifølge Joyce først og fremst utholdenhet, og innovasjon, i overgangsmarkedet etter at Liverpools sportsdirektør Michael Edwards for alvor åpnet samtalene med Leipzig for et år siden. 

Den da Champions League-klare Bundesligaklubben gjorde det tidlig klart at ikke en gang et bud på 100 millioner euro ville få klubben til å slippe sin juvel sommeren 2017. 

Likevel klarte altså Liverpool til slutt det samme overgangsvinduet å lande en avtale på 52,75 millioner pund for Keita.

IVRIG:  Liverpool starter sin sesongoppkjøring mandag, men Keita har allerede gjennomført økter på eget initiativ.

Det var flere faktorer som fikk Michael Edwards til å gå for en slik avtale hvor Keita først ville komme inn dørene 12 måneder senere. Liverpool jaktet på dette tidspunktet Alex Oxlade-Chamberlain, og følte at etter en tilvenningsperiode kunne engelskmannen bekle nummer 8-rollen. Samtidig hadde man bestemt seg for å nekte å selge Coutinho til Barcelona den sommeren. 

På kort sikt var Klopp fornøyd med sine valgmuligheter, men Liverpool visste at unge, dynamiske sentrale midtbanespillere var sjelden vare. Man fryktet at å la enda en sesong passere uten en enighet på plass kunne ha åpnet mulighetene for resten av Europas storklubber, og dermed potensielt gjøre forhandlingene enda mer komplekse. 

Dermed prøvde Liverpool, med de premissene som var, å få på plass en avtale. 

Prøvde å hente Keita i januar

Det at Coutinho forsvant til Barcelona i januar for 142 millioner pund, gjorde at Edwards igjen tok kontakt med RB Leipzig for å få i stand en tidligere avtale. Leipzig skal imidlertid ha foreslått en avtale som involverte Trent Alexander-Arnold for å smøre godviljen – hvilket var uaktuelt for Liverpool. 

I tillegg ønsket Leipzig 30 millioner euro i tillegg til den avtalte summen for Keita, noe som ikke ga mening økonomisk for Liverpool-ledelsen. Den summen ble for høy med tanke på at man kun ville dra nytte av spilleren den siste delen av sesongen, samt at han ville være utilgjengelig for spill i Champions League.

De hadde ventet i fire år, og ville klare å vente i fire måneder til.

– Alle speideroppdragene, relasjonsbygging bak kulissene og komplekse forhandlinger føles allerede verdt det, avslutter Paul Joyce.